July 20, 2022

More than 50 years have passed since the United States convened the White House conference that helped elevate hunger as a national priority and sparked major improvements and expansions to the federal nutrition programs.

This September, the  White House Conference on Hunger, Nutrition, and Health will take place with the goal of ending hunger and reducing diet-related diseases and disparities in the U.S. by 2030.

FRAC, along with other anti-hunger organizations underscored five priorities for the conference.  

To ensure these priorities are put into the forefront during the conference, FRAC nominated several people to speak about  their lived experiences with hunger during a series of virtual, regional listening sessions  hosted by the White House. They shared their stories and recommendations during these sessions.

In a blog series, we will share the remarks  of a few of the advocates who spoke during these sessions.

Maria Judith Alvarez spoke at the White House’s Spanish language listening session. Her testimony has been translated from the original Spanish.

Hello, my name is Maria Judith Alvarez. I’m very pleased to have the opportunity to be in this session, sharing my experiences with you, but what I appreciate even more is being able to do it in my own language on this platform. I live in Glenwood Springs Colorado; I am the mother of a 13-year-old boy, and I have lived in my community for 15 years.

I studied medicine in my home country, and I still remember days studying in the university far from home, where I had to pay rent and make the money that my parents gave me last to cover all the expenses, and I remember days when, for time and for economic reasons, my meals were churros and sauce, lemon and a bottle of Coca Cola. So, regarding food insecurity, I don’t remember when I was living with my family that I was ever hungry, or had unhealthy food, as I did at the university, which leads me to share with you, my experiences.

Ten years ago, many people were talking about a recession. I don’t remember the exact year, but I believe it was when my son was 4, I applied for SNAP or food stamps. I remember that things weren’t very good. I was living with my sister in a small apartment.  In the winter, when employment dropped in the valley, I saw the need to apply for this aid, which helped me for more than a year.  At first it made me sad to go to the store and not know how to use the card correctly, or fear that I would be in line to pay, and I wouldn’t have enough money for what I was trying to buy, as already had happened to me with WIC.  I didn’t know which products I was allowed to buy or not buy, and was stressed about having a long line of customers waiting behind me. I worried that they were impatient, and I felt bad when the cashier would say “you can’t buy this” and would take the items I was carrying.

I remember I was having post-partum depression, making it more difficult to cope with my emotions, and above all, I believe that my self-confidence was so bad that even the fear of making a telephone call caused me anxiety. I avoided speaking as much as I could so I wouldn’t feel overwhelmed, but I appreciate that the program helped me, for more than a year, to have enough food for my child.  My grocery cart was full now when before it was not, and I remember asking my son, “What would you like to buy? What would you like to add to the cart?” At the end of the day, this resource was for him.

When my husband started to work and earn enough, I stopped applying for the aid, since it was no longer necessary. To be able to feed my family, it made me reflect on how families should have the resource when they need it. Not all moments in life are the same, and we can experience highs and lows, and when we are in the lows, other than family and friends, to know that this resource exists to help you when you need it, to move forward and avoid being hungry or unhealthy.

In the conference, I shared my experience of how, one day, my son came home from school with a number written on his hand. While we were talking during dinner, I asked him why he had this, and he told me that it was put on his hand in the school cafeteria, and that he had to pay the school, or they would not be able to give him more to eat. I wondered, wouldn’t it be better to call me, or use another way to let me know? The next day I found someone who could take me to the school to pay, so that this wouldn’t happen again, and I even gave additional money so that he would be confident he could go to the cafeteria again. When I got back from the school, I said to him “I just paid what I owed, plus a little extra so you can again go to the cafeteria”. After a few months, my son stopped eating lunch in school. I don’t know if this is the reason, or if it’s because he doesn’t like the food they have, and he’d rather come home and eat.

I have worked for 8 years in the community for non-profit organizations.  Whether volunteering in my son’s school, acting as health advocate, to director of the family support program, I see that the highest, most sought after basic need for low-income families is food.

Currently SANA, which stands for Safe and Abundant Nutrition Alliance, has given me the opportunity to get to know families and talk with them about the main obstacles to having healthy food when they needed it. Mainly, it is not knowing where, when and at what time the resources are distributed. When this barrier is overcome, and the families arrive at the distribution site, unfortunately the providers don’t speak their language or have culturally appropriate food. Some are embarrassed or ashamed to get food to avoid being judged, or they don’t know how to cook the food they receive, and some families experience worsening of diabetes and hypertension from the amount of processed and expired food.

In 2020 I worked as an organizer helping the community to register for the family benefit P-EBT; we registered more than 300 families and my son’s school district saw an increase of more than 40% in the participation of children in the school lunch program.

One step to help our families is to have our children receive free and healthy lunches in the schools.  No child should be hungry while they are learning, and we should reduce the stigma in the schools by serving the same food to all our children to avoid creating divisions and allow a community to grow amongst the students, which benefits our children socio-emotionally.

It’s for this reason that I take this opportunity to beg our leaders to extend the waivers so that our children, at least, have one meal during the day. If there is money for other things, then there is also money so that the children in our country do not go to bed without eating anything.

I urge you to take this great opportunity to make a big change in this meeting. We can’t leave our families alone during this time, when we still haven’t recovered from the impact of the pandemic and with the current high rate of inflation. Our families must choose between putting food on the table or going to the doctor. Nobody should be in that situation in one of the wealthiest countries in the world.

Conferencia de la Casa Blanca sobre el Hambre, la Nutrición y la Salud Escuche lo que compartieron las personas con experiencias vividas con el hambre

Han pasado más de 50 años desde que los Estados Unidos convocó la conferencia de la Casa Blanca que ayudó a elevar el hambre como una prioridad nacional y provocó mejoras y expansiones importantes en los programas federales de nutrición. Este septiembre, La Conferencia de la Casa Blanca sobre el Hambre, la Nutrición y la Salud se llevará a cabo con el objetivo de acabar con el hambre y reducir las enfermedades y las disparidades relacionadas con la dieta en los EE. UU. en 2030.

FRAC, junto con otras organizaciones contra el hambre, destacó cinco prioridades para la conferencia.

Para garantizar que estas prioridades se pongan en primer plano durante la conferencia, FRAC nominó a varias personas para hablar sobre sus experiencias vividas con el hambre durante una serie de sesiones de escucha regionales virtuales organizadas por la Casa Blanca. Ellos compartieron sus historias y sus recomendaciones durante estas sesiones.

En una serie de blogs, compartiremos los comentarios de algunos de los defensores que hablaron durante estas sesiones.

Hola mi nombre es Maria Judith Alvarez estoy tan contenta de tener la oportunidad de estar en esta sección compartiendo  con ustedes mi experiencias, pero lo que más me gusta es poder hacerlo  en mi propio idioma en esta plataforma. Vivo en Glenwood Springs CO, soy madre de un niño de 13 años de edad  y tengo viviendo 15 años en mi comunidad.

Estudié medicina en mi país de origen y aun recuerdo días estudiando en la universidad lejos de mi casa donde tenía que pagar renta y hacer que el dinero que mi padres me daban fuera suficiente para cubrir todos los gastos y recuerdo días donde por el tiempo y por razones económicas una de mis comidas era comer churros con salsa, limón y una coca de botella, asi que al hablar de inseguridad alimentaria no recuerdo que cuando estuviera viviendo con mi familia yo hubiera pasado hambre o haya sido mal alimentada como en la universidad lo cual me lleva a compartir con ustedes mi experiencia.

Hace unos 10 años mucha gente hablaba de una recesión. Yo no recuerdo el año exacto pero creo que fue cuando mi hijo tenía 4 años cuando apliqué para SNAP o estampillas. Recuerdo que las cosas no eran muy buenas, vivía con mi hermana en un apartamento pequeño. En el invierno, cuando el trabajo baja en el valle, me ví en la necesidad de aplicar para este recurso lo cual me ayudo por más de un año. Al principio me daba mucha pena ir a la tienda y no saber usar la tarjeta correctamente, o el miedo de cuando estaba en la fila para pagar no tuviera el dinero suficiente para pagar todo lo que llevaba ya que ya me había pasado algo similar con el WIC. No sabía qué producto se podía llevar y cuáles no y la pena de que tenías una fila grande detrás de tí. Tal vez yo sentía que ellos estaban impacientes y me daba mucha pena que la cajera me dijera “esto no puedes llevar” y lo sacara de las cosas que llevaba.

Recuerdo que yo estaba en depresión postparto entonces es más difícil lidiar con las emociones y sobre todo creo que la autoconfianza era muy baja que hasta el miedo de llamar por teléfono me causaba ansiedad.  Yo evitaba hablar lo más que pudiera para no sentirme abrumada pero agradezco que ese programa me ayudó por más de un año a tener comida suficiente para mi hijo. Recuerdo días donde podía ir y comprar mucha comida. Mi carrito estaba lleno lo que por mucho tiempo no lo estaba y recuerdo preguntar a mi hijo “qué tú quieres llevar, qué te gusta para agregarlo en el carro? Al fin del día era este recurso para él.

Cuando mi esposo comenzó a trabajar y ganar lo suficiente deje de aplicar para este recurso, ya que no era necesario para poder ayudar a  mi familia con la alimentación lo cual me hace reflexionar que las familias pueden usar el recurso cuando lo necesiten, no todos los momentos en la vida son iguales y podemos pasar por altas y bajas y cuando estamos en las bajas, aparte de la familia y amigos, saber que existe este recurso que puede ayudarte en los momentos que los necesitas para seguir adelante y evitar pasar hambre y/o afectar la salud.

En la conferencia compartí la experiencia  de  que un dia  mi hijo llegó de la escuela con un número marcado en su mano, y cuando estábamos conversando  durante la comida le pregunté por qué tenía eso escrito ahí y él me comentó que se lo habían puesto en la cafetería de la escuela y que tenía que ir a pagar a la escuela porque si no ya no podrían darle más de comer. Yo me pregunté por qué no mejor me llamaron o utilizaron otra manera de dejarmelo saber. Al otro día fui a buscar quién me podría llevar a la escuela de mi hijo e ir a pagar porque no quería que esto le volviera a pasar, e incluso dejar más dinero para que él tuviera la confianza de poder ir nuevamente. Cuando regrese de la escuela le dije “mijo ya fui a pagar lo que se debía y usted puede ir a pedir nuevamente comida por que hasta deje un poco más de  dinero.”  Después de varios meses mi hijo dejó de consumir el almuerzo en la escuela. No sé si por esta razón o por que no le gusta la comida que se ofrece y prefiere llegar  a casa y comer.

He trabajado 8 años en la comunidad en organizaciones sin fines de lucro. Desde  voluntaria en la escuela de mi hijo, promotora de salud a directora de programa de apoyo a las familias, donde la necesidad básica más alta y más buscada por las familias de bajos ingresos es la de alimentos.

Actualmente en SANA, por sus siglas en inglés significan Safe and Abundant Nutrition Alliance, me ha dado la oportunidad de conocer familias y conversar con ellas donde los principales obstáculos para tener comida saludable cuando lo necesitaban es el no tener la información de dónde, cuándo y a qué hora se distribuye este recurso. Cuando esta barrera se lograba pasar, lamentablemente al llegar al sitio de distribución no hablaban su lenguaje y la comida no era culturalmente apropiada. Algunos tenían vergüenza o pena de ir por alimentos para evitar ser juzgados, el no saber cocinar lo que reciben, y algunas familias resultaron afectadas al pasar de los meses con la intensificación de diabetes e hipertensión dado a la cantidad de productos procesados y expirados.